Antecedentes

EL HERBARIO DE LA UNIVERSIDAD DE PANAMÁ: LOGROS Y PROYECCIONES

por
Mireya D. Correa A.
Universidad de Panamá e Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales
 
Un herbario es una colección de muestras de plantas secas, debidamente preparadas, identificadas y conservadas para su posterior utilización. Para cumplir con esta labor, los herbarios tienen personal especializado en recolectar, preparar, identificar y conservar los especímenes. Actualmente, existen 3990 herbarios que mantienen 350 millones de 

muestras. Entre las colecciones más grandes están las depositadas en el Real Jardín Botánico de Kew (K), en Inglaterra; el de  la Academia de Ciencias (L), en Leningrado, el del 
Museo Nacional de Historia Natural (P), en París; el Missouri Botanical Garden (MO) y el New York Botanical Garden, los dos últimos en Estados Unidos. Todos, ellos, con un acervo de más de 5,000,000 especímenes. El  más antiguo es el de la Universidad de Bologna, en Italia, fundado en 1567. Porciones de plantas, generalmente ramitas con flores y/o frutos, que luego de un proceso de secado, son montadas en cartulina especial se denominan especímenes. Estos se acompañan con una tarjeta que incluye nombre científico, características morfológicas e información de colecta, entre otros. Luego son archivados en gabinetes de metal o madera, herméticos y acomodados, ya sea en orden  alfabético o filogenético (de parentesco), según se determine.
 
El Herbario de la Universidad de Panamá fue fundado en 1968, por iniciativa del doctor Octavio E. Sousa, Director de la Escuela de Biología en aquel entonces y del Dr. Walter H. Lewis, Director del Herbario del Jardín Botánico de Missouri, quien brindó la asesoría inicial. Desde el comienzo hasta el presente, ha sido dirigido por la profesora Mireya D. Correa A. Fue debidamente registrado en la Asociación Internacional de
Taxonomía Vegetal, en Utrecht, Holanda, con el acrónimo de PMA. Actualmente, la información sobre los herbarios del mundo  está disponible en el Index Herbariorum en la dirección (http://www.nybg.org/bsci/ih/). Este sitio lo mantiene el Jardín Botánico de Nueva York. 
 
El Herbario PMA alberga la principal y más grande colección de especímenes botánicos del país. Es una unidad de investigación y docencia adscrita a la Facultad de Ciencias Naturales, Exactas y Tecnología de la Universidad de Panamá, al servicio del país. 

Funciona como “herbario nacional” del país y por disposición de la Ley 24 de 7 de junio de 1995, de Vida Silvestre, en su Artículo 42, los científicos nacionales y extranjeros que realicen recolección de material botánico en el país están obligados a depositar un juego de muestras en el Herbario, que servirán como testigos de sus investigaciones. Desde 1995, el herbario forma parte de la Red de Herbarios de Mesoamérica y el Caribe.
 
Un herbario viene a ser análogo a una biblioteca, solo que en lugar de tener libros, tiene organizado sistemáticamente especímenes botánicos, que nos pueden proporcionar tanta información como nuestra imaginación y necesidades lo requieran. Además, son  la fuente básica para los estudios taxonómicos, florísticos y geográficos; búsqueda de nombres vernáculos o comunes, en qué época del año podemos encontrar una especie con flores y/o frutos, zonas de vida o áreas geográficas donde se distribuye; usos medicinales, tóxicos, forrajeros, alimenticios y otros. 
 
¿Qué servicios brinda el Herbario de la Universidad de Panamá?
  • Identificar material que llegue por diversas fuentes.
  • Realizar préstamos e intercambio de especímenes con otras instituciones del país y del exterior.
  • Asesorar proyectos de estudios florísticos, taxonómicos y etnobotánicos
  • Ejecutar proyectos de estudios florísticos regionales, palinológicos, fitoquímicos, agronómicos y otros.
  • Efectuar revisiones y monografías sobre familias y géneros.
  • Brindar entrenamiento a nuevos taxónomos.
  • Escribir floras y otras publicaciones de interés turístico y social.
  • Apoyar todas las gestiones que se realicen para la conservación de áreas de gran endemismo o de gran interés biológico.
  • Divulgar información sobre la flora tales como usos, distribución, períodos de floración y producción de frutos, endemismos, entre otros.
 
¿Qué líneas de trabajo tiene el Herbario?
El Herbario de la Universidad de Panamá se dedica a incrementar la colección de referencia  realizando muestreos en diferentes localidades del territorio nacional, de tal manera que exista una representación, lo más completa posible de nuestra biodiversidad. En investigación le brinda apoyo a científicos nacionales e internacionales, al igual que a estudiantes de diversas especialidades. Actualmente, lleva a cabo investigaciones sobre la sistemática de diferentes grupos de plantas que contribuyan al conocimiento de la diversidad vegetal de Panamá y sus relaciones biogeográficas. En educación ofrece servicio a unidades académicas de la Universidad de Panamá, al igual que a otras instituciones del país. En difusión promueve el conocimiento de la flora de Panamá a través diversos medios de comunicación, como lo son el periódico y la página web del Herbario. En cuanto a la extensión, participa en los programas de labor social de las escuelas Secundarias.
 
¿Cuántos ejemplares tiene la colección, y a qué grupo pertenecen?
El Herbario posee una colección de ejemplares con más de 93,000 especímenes de angiospermas, gimnospermas y helechos. También incluye aproximadamente 12,000 muestras de briofitas, 800 de líquenes, 1000 de hongos y 300 de algas. El total de especímenes es de aproximadamente 106,100. Adicionalmente, existen cerca de 50,000 muestras por procesar e incorporar a la colección principal. El espécimen más antiguo que se ha encontrado en la colección se trata de la especie Chrysobalanus icaco L., colectada por Tonduz en Costa Rica, en Santo Domingo de Osa, en abril de 1896. Hasta el momento se han logrado  separar de la colección principal cerca de 2,000 especímenes tipos.
 
¿Qué proyectos realiza actualmente el Herbario?
Históricamente, el Herbario PMA ha participado en varios proyectos de inventarios florísticos y evaluaciones ambientales, que le han aportado una valiosa cantidad de especímenes, así como materiales y equipos. Actualmente,participa en los siguientes proyectos:“Darwin Initiative Stage 2 Application 'Baseline Tools for Management in Parque Nacional La Amistad (Costa Rica /Panamá)”, financiado por Darwin Initiative de Inglaterra.“Desarrollando capacidades y compartiendo tecnologías para el manejo de la biodiversidad en Centroamérica”, financiado por el gobierno de Noruega. “Complementación de la digitalización y georreferenciación de los especímenes botánicos depositados en el herbario de la Universidad de Panamá”, financiado por Inter American Biodiversity Information Network (IABIN). “Iniciativa global de plantas   (GPI)”, financiado por la Fundación Andrew W. Mellon.
 
¿Qué proyecciones tiene el Herbario?
El herbario de PMA contribuye en iniciativas regionales y globales de intercambio de información sobre biodiversidad como lo son la Red de Herbarios de Mesoamérica y el Caribe, el portal de base de datos de herbarios de Centroamérica (http://www.gbif.org/), IABIN (http://www.iabin.net) y GPI (http://plants.jstor.org/). El liderazgo del PMA en el desarrollo de actividades de docencia y capacitación en diversas áreas de las ciencias botánicas y en aspectos de manejo y conservación, hoy día es apoyado, nacional e internacionalmente, por la información disponible en la página web del herbario (http://herbario.up.ac.pa)